Cray-1 Supercomputer: Wie ich im Museum einen Dinosaurier entdeckte

Neulich war ich in der Exhibition Road in London, auf dem Weg zurück in die U-Bahn nach einem Treffen. Das Wissenschaftsmuseum befindet sich nebenan und da ich meine Kinder nicht besucht hatte, beschloss ich, mich kurz umzuschauen.

Wenn die Rückwände entfernt sind, zeigt der Cray-1 eine unerwartet große Menge Draht. Foto: Renaissancechambara / Flickr

Ich ging hinein, bedankte mich als Steuerzahler für die Unterstützung der Politik des Museums für freien Eintritt und machte mich auf den Weg durch das Erdgeschoss an den alten Dampfmaschinen vorbei, die vielen Generationen aus Schulbesuchen bekannt sein werden.

Hinter der Raumausstellung und im hinteren Teil des ersten Stocks befand sich ein Bereich namens Making the Modern World, der 150 der bedeutendsten Gegenstände aus den Jahren 1750 bis 2000 in den Sammlungen des Wissenschaftsmuseums umfasste.

Inmitten dieser relativ interessanten Mischung von Gegenständen - von einer V2-Rakete bis zu einem Ford vom Typ T - befand sich ein Cray-1-Supercomputer aus dem Jahr 1976, der mit leuchtend roten, blauen und grünen Paneelen verziert war.

Jetzt mag es sein, dass ich in einem bestimmten Alter bin, aber ich war fassungslos, dieses Objekt zu sehen, das ich als fast legendär angesehen hatte. Als ich mein Berufsleben begann und anfing, etwas über Technologie zu lernen, war der Cray der schnellste Computer der Welt.

Es war nur von Fotos bekannt und zeichnete sich durch sein Science-Fiction-Erscheinungsbild aus. Ein Turm aus Technologie, erhältlich in verschiedenen Farbschemata, in C-Form angeordnet, mit einer gepolsterten Sitzbank um die Basis, die Stromversorgungen und Kühlung enthielt. Darüber hinaus wusste ich wenig mehr.

Von Angesicht zu Angesicht mit einem echten Cray-1 habe ich sofort zwei Dinge gelernt. Erstens: Als ich mir die Museumsausstellung ansah, in der sich im C die Rückseite des Computers befindet, befand sich im Cray eine große Menge Draht, was ich nicht wirklich erwartet hatte.

Zweitens: Seymour Cray, der gleichnamige Designer, favorisierte die Einfachheit des Designs bis hin zu seinen bevorzugten Werkzeugen aus Bleistiften und Karopapier.

Als ich nach Hause kam, habe ich ein paar Dinge nachgeschlagen. Als der Cray-1 1976 auf den Markt kam, wurde das erste Modell für 8, 8 Millionen US-Dollar verkauft. Also ja, sie waren teuer. Das entspricht einem heutigen Geldbetrag von 35, 5 Mio. USD. Cray verkaufte mehr als 80 Exemplare dieses Modells, was das Unternehmen zu dieser Zeit zu einem Erfolg machte.

Cray sagte: "Jeder kann eine schnelle CPU bauen. Der Trick besteht darin, ein schnelles System aufzubauen." Er war fest davon überzeugt, dass alle Datenpfade gleich lang sein sollten, damit Daten, die zur gleichen Zeit eintreffen sollten, dies tatsächlich taten. Keine der Verbindungen war länger als vier Fuß.

Die C-Form der Prozessorschränke des Computers war nicht nur seine Initiale, sondern auch darauf zurückzuführen, dass alle Verbindungen auf der Rückseite der Leiterplatten so nahe wie möglich beieinander lagen, um die Länge des Kabels gering zu halten.

Da war es vor mir - eine echte Maschine, aber jetzt 35 Jahre alt und nicht mehr der schnellste Computer der Welt. Es fühlte sich an, als würde man die Dinosaurierskelette im Naturhistorischen Museum nebenan betrachten - ein Echo der Vergangenheit, die nicht mehr lebt.

Ich habe immer die Einfachheit bevorzugt und es ist erfreulich zu erfahren, dass Seymour Cray dasselbe getan hat. Gordon Bell, der Mann, der den DEC VAX entwickelt hat - Jugendliche, schauen Sie nach -, sagte: "Seymour baute einfache Maschinen. Er wusste, dass jeder Schritt schnell sein würde, wenn er einfach wäre."

Wenn Sie in London sind, besuchen Sie das Science Museum, um sich das Cray-1 anzusehen. Im Gebäude befinden sich auch andere historische Computerartefakte, darunter die modern gebaute Babbage's Difference Engine und Ernie, der Premium Bond Zufallszahlengenerator.

Es ist eine vielseitige Sammlung - und für uns ältere IT-Profis wahrscheinlich faszinierender als für die Kinder.

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